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欧洲关于狼及狼人的传说,早在中世纪就已流传。特别是狼人,跟“吸血鬼”一样,更增添了几分神秘的色彩。

在基督教传统中,狼是残忍的象征,它时常诱骗那些脱离牧羊人保护的羊羔落入其魔爪;而在欧洲民间,狼人则是潜在的恐怖的象征。传说月亮对一种天生的狼人有着无比的魔力。这种狼头人身、遍体长毛、嗜血如命的怪物在月光下会幻化为人形,凶残地扑杀人类;而另外一种类型的狼人,即那些遭诅咒或者被狼人咬过的人,在白天虽与正常人毫无二致,但到了月夜,他们就会变成吞食动物和人的恶狼。

在15、16世纪,欧洲人已经普遍相信有狼人这种恶魔存在,还有数以千计的人以“变狼术”的罪名被送上法庭,乃至被判处死刑。变狼术(lycanthropy)是传说中可使自己变成狼的魔法。在英、法等语言中,该词的拼写源于古希腊国王吕卡翁(Lycaon)的名字。传说吕卡翁在一次宴会上以人肉为肴,结果招致宙斯的惩罚,被变为一只狼。

人类的心理特性之一,是污名化乃至妖魔化自己的敌人或深感恐惧之物。现实生活中有些病症,如多毛症和卟啉症,会使患者看起来很恐怖,而且他们白天对光线十分敏感、惧怕。这在那个狼人传说盛行的年代里,难免会让人惊恐起疑,这些人由此便触了霉头也没有活头了。

还有一种在医学上被视为心理疾患的“变狼妄想狂”,也是狼人传说存在的一个基础:这类人存于心中的某种畸形的、超乎寻常的渴望,常常会使他们产生幻觉,感到自己变成了狼,具有强大的力量。在受到外界刺激时,他们很容易发作,且攻击性极强。自然 ,他们同样难以逃脱“正常人”的追捕和惩罚,这与当时疯狂猎杀所谓女巫的暴行可谓遥相呼应,是处于“蒙昧时代”的欧洲不可思议也不堪回首的一段奇特历史。

不过,最近二三十年里,人与狼的关系似乎已经变得亲近起来,狼的形象也有所改善。几近面临赶尽杀绝境地的狼,多少还博得了人们的哀怜和同情……

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